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La Microtechnologie - qu'est-ce que c'est ?

Les micro et nano technologies regroupent un ensemble de techniques de fabrication permettant de réaliser des objets de très petites dimensions et/ou avec une très grande précision.

Il est courant de parler de microtechniques pour des procédés qui permettent de travailler avec des précisions de l'ordre du micromètre et de nanotechnologies dès que l'on descend au-dessous de 100 nanomètres. Toutefois, la frontière entre micro et nanotechnologies reste assez floue.

Les microtechniques englobent la mécanique de précision, les technologies de la microélectronique, en particulier les procédés d'usinage par photolithographie et toutes les technologies MEMS (Micro Electro Mechanical Systems) qui en découlent, mais aussi la micro injection de plastiques, l'usinage par laser, par micro-sablage ou par électroérosion.

Les technologies MEMS ont connu un essor tout particulier depuis leurs débuts dans les années 1980. Elles consistent à étendre les procédés de fabrication utilisés en microélectronique pour réaliser des éléments mécaniques - membranes, poutres, canaux, etc. - sur des substrats de silicium ou parfois directement sur les circuits intégrés. Elles permettent ainsi de réaliser des composants qui ne traitent pas uniquement des électrons, mais sont également capables de détecter des mouvements, des substances chimiques et bien d'autres paramètres de l'environnement. Les MEMS ont ainsi complètement révolutionné le secteur des capteurs qui se retrouvent aujourd'hui en grand nombre dans une multitude de produits de la vie courante, automobiles, téléphones portables, appareils électroménagers, jouets, électronique de loisir, biens de production, appareils médicaux et dentaires, contrôle de l'environnement et bien d'autres.

Les nanotechnologies sont apparues plus récemment et restent encore essentiellement du domaine de la recherche. De gros investissements sont consentis à travers le monde, tant de la part de sources privées que des gouvernements. Elles englobent des techniques de nanostructuration des matériaux, des méthodes de synthèse chimiques et biochimiques, des instruments permettant de voir ou manipuler des atomes, etc. Un grand nombre de disciplines scientifiques revendiquent l'étiquette « nano » et les investisseurs voient dans les « nano » une véritable révolution technologique.